Hielo Continental Patagónico

Mientras que en el hemisferio norte, para hallar masas de hielos comprables a los Campos de Hielos Patagónicos es necesario aventurarse a los 60° de la latitud. En el hemisferio sur, la tercera masa glaciar del planeta (después de la Antártida y Groenlandia) y la mayor de todas las de carácter continental no polar y con acceso terrestre. Es denominado Hielo Continental Patagónico en Argentina y Campo de Hielo Sur en Chile, para diferenciarlo del Campo de Hielo Norte.

Se ubica desde los 47 a los 51° de latitud. Este fenómeno no se debe a la altitud de la cordillera sino al efecto del viento. Los contundentes vientos patagónicos recorren la Patagonia en dirección oeste-este. Cargados de humedad después de su viaje oceánico sobre el Pacífico, encuentran a su paso la cordillera como único obstáculo del hemisferio sur. Sobre los Andes, los vientos descargan su humedad a través de precipitaciones abundantes que adquieren forma de nieve con la altura. La nivosidad de estas zonas alcanza los 5.000 mm anuales, creando así las condiciones necesarias para la formación de numerosas lenguas glaciares, que por el lado oeste llegan hasta el nivel del mar en los fiordos chilenos y por el este hasta los lagos argentinos. Los hielos patagónicos son considerados técnicamente glaciares del tipo “casquetes”, del noruego “hielo entre las montañas”. Se trata, en efecto, de enormes superficies horizontales de hielo.
Los Campos de Hielo Patagónicos se desprenden un total de 49 glaciares de “desbordamiento”, entre los mas conocidos se encuentran los glaciares Viedma (978 Km²), Upsala (902 km²), o Perito Moreno (258 km²) en Argentina y en Chile Pío XI (el mayor de todo el hemisferio sur, con 1.265 km²), Balmaceda, Serrano, Geike o Grey. Gran parte de su extensión se encuentra protegida al formar parte de diferentes Parques Nacionales: el PN Los Glaciares en Argentina y PN Bernardo O'Higgins y PN Torres del Paine en Chile.

El Campo de Hielo Continental Patagónico se subdividen en dos regiones

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El Campo de Hielo Patagónico Norte: Con una superficie de 4.200 km2, situado totalmente en la XI región chilena o el Aisén. En el se encuentra el Monte San Valentín que con sus 4058 m es la cima más alta de los Andes Patagónicos.

El Campo de Hielo Patagónico Sur: Su superficie es de 13.000 km2 y se encuentra en la frontera argentino chilena. Con una longitud de 360 km y un ancho de 40 km (en algunos sitios alcanza los 90 km). desborda al este y al oeste de la Cordillera de los Andes con larguísimas y complejas lenguas de hielo que descargan respectivamente hacia los grandes lagos de la vertiente Argentina y hacia los estrechos fiordos de la costa chilena que mira hacia el Pacífico.

El total de la superficie cubierta por los hielos ha sido estimado en cerca de 20.000 Km. cuadrados, subdivididos en el área central propiamente dicha, la de las mesetas, que equivale a 14.000 Km. cuadrados, y el área periférica, constituida por las lenguas laterales y por los territorios circundantes cubiertos en gran parte por florestas y montañas. La cota media de altura del casquete interno es de unos 1.500 a 1.700 metros con profundidades de hielo de hasta mil metros. Si bien las coordenadas del campo de hielo se corresponden con ciudades como Basilea (alrededor de 48°) y Berlín (alrededor de 52°) en el hemisferio norte, el clima es decididamente diverso. La razón de la existencia de esta enorme superficie de hielo en el hemisferio sur a la misma latitud y escasa altura de grandes ciudades del hemisferio norte se debe decididamente a los Vientos occidentales fuertísimos que se desencadenan casi cotidianamente y durante buena parte del año con velocidades a menudo superiores a los 150 Km. por hora. A los vientos se agregan violentísimas perturbaciones grávidas de la humedad recogida en el Pacífico, que se descarga en forma de nieve gracias al primer obstáculo que se presenta, es decir, la Cordillera de los andes que se presenta como una gran barreara en el camino del viento hacia el este provocando precipitaciones de unos 5000 mm anuales sobre el campo de hielo y hasta 8000 mm sobre los fiordos chilenos haciendo esta una de las regiones mas húmedas del mundo. Esta situación, con el mal tiempo que puede durar un mes o más, es la que hace de las montañas patagónicas una de las pruebas más severas para los montañistas, a pesar de la altura de las cimas, que es aparentemente modesta. Pero el desafío ambiental alcanza su mayor grado justamente sobre el Hielo Continental, donde surgen incontenibles las perturbaciones, donde la niebla transforma en potenciales trampas a los grandes altiplanos helados que lo componen y donde porciones de territorio aún inexploradas aumentan las incógnitas de la travesía.

Esta es una de las áreas menos conocidas de la tierra, todavía hoy meta de exploradores y soñadores en busca de nuevas y fuertes sensaciones y de un contacto real y directo con la naturaleza salvaje.

Ver la Expedición al Hielo Continental Patagónico de Walk Patagonia

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